Kisoihin! Torille!

Niinhän siinä kävi, että perjantaina Liechtensteinia vastaan pelatussa ottelussa Suomi vihdoin varmisti paikkansa jalkapallon arvokisoihin. Ensi kesän EM-kisoissa nähdään vihdoin myös Suomi.

Kisat ovat laajentuneet vuosien aikana todella paljon, sillä vasta toista kertaa kisoissa nähdään 24 maata.

Ei hurja saavutus

Kautta aikain ensimmäisessä EM-lopputurnauksessa vuonna 1960, mukana oli vain neljä maata, ja vain 17 maata osallistui ylipäätään karsintoihin. Suomi ei ollut mukana kahtena ensimmäisenä kertana, ja vasta 1968 kisoissa Suomi oli karsimassa. Tuona vuonna kisat oli virallisesti nimeltäänkin EM-kisat, kun aiemmin turnaus kantoi nimeä Nations Cup.

Vuonna 1980 lopputurnaukseen pääsi jo kahdeksan maata, ja karsinnoissakin oli mukana 31 maata. Englannin 1996 kisat olivat jo 16:n maan turnaus, ja vuonna 2016 määrä nostettiin nykyiseen 24:ään.

Jotta mahdollisimman monen lukijan pinna kiristyisi, on todettava ettei kisoihin pääsy lopulta ollut mikään hurja saavutus. Karsinnoissa oli mukana 51 maata, ja näistä 24 pääsi kisoihin. Se on lähes joka toinen maa.

Laajeneminen pakollista

Suomi on aikaisemmissakin karsinnoissa ollut suhteutettuna suurin piirtein tällä tasolla, mutta koska aiemmin EM-kisoihin pääsy on ollut suhteellisesti haastavampaa, rannalle ollaan aina jääty ruikuttamaan.

Suomi pelasi siis lähinnä omalla tasollaan, ja tällä kertaa se riitti kisapaikkaan. Jos kisoissa olisi edelleen 16 maata, Suomea ei edelleenkään todennäköisesti kisoissa nähtäisi.

Neljä vuotta sitten peräti viisi uutta maata teki debyyttinsä, kun Wales, Islanti, Pohjois-Irlanti, Albania ja Slovakia olivat ensikertalaisina mukana.

Kisojen laajeneminen on ollut lähes pakollista, sillä Neuvostoliiton ja Jugoslavian hajoamisen jälkeen Euroopassa on mukana paljon enemmän maita. Ja kun kaikki neljä Ison-Britannian maata, sekä esimerkiksi Färsaaret ja Gibraltar saavat osallistua omina joukkueinaan kisoihin, osallistujia on enemmän kuin itsenäisiä valtioita.

Ensi kesänä on Huuhkajilla syytä näyttää, ettei kisapaikka ole pelkästään laajentumisen myötä saatu kiintiöpaikka. Jos voittoja ei tule, ja Suomi on kisoissa yleisurheilusta tuttu kisaturisti, kisapaikan saamisen hypetys jää nopeasti vain muistoksi.

Pääasia että Suomen jalkapallomaajoukkue ei ole enää pelkkä vitsi.